Las dos razones principales por las que el mundo no puede revertir las emisiones climáticas

La demanda mundial de energía y las emisiones de carbono relacionadas aumentaron nuevamente en 2018, según las nuevas cifras de esta semana.

Esto no es ninguna sorpresa. El análisis de la Agencia Internacional de Energía está en línea con otros informes preliminares de otras organizaciones. Pero plantea una pregunta incómoda: si las energías renovables están creciendo y los precios de la energía solar, el viento y las baterías están cayendo, ¿por qué sigue aumentando la contaminación climática del mundo?

La primera respuesta es el crecimiento de la economía mundial, que elevó la demanda de energía en un 2,3% el año pasado, dice la AIE. Un factor que contribuyó fue que se necesitaba más energía para un calentamiento y enfriamiento adicionales en las regiones afectadas por brotes de frío y olas de calor inusualmente graves. Estos fueron impulsados, al menos en parte, por nuestro clima cambiante. Todo lo cual provocó aumentos en la generación de carbón y gas natural, que arrojan gases de efecto invernadero que calientan el planeta.

Pero las cifras más profundas en el informe resaltan un problema sistémico que hace que sea más difícil reducir las emisiones de manera consistente.

De 2000 a 2018, mientras que la parte de la generación eléctrica a partir de energía solar y eólica creció un 7%, la nuclear disminuyó en el mismo porcentaje. Mientras tanto, el carbón solo bajó un 1% durante ese tiempo, mientras que el gas natural, que emite apenas más de la mitad de dióxido de carbono, subió del 18% al 23%.

En otras palabras, las energías renovables aumentaron la participación de mercado perdida por otra fuente de energía libre de carbono, en lugar de aprovecharla de los combustibles fósiles. Una vez que agrega eso al uso creciente de gas natural y carbón para impulsar el crecimiento económico, no es de extrañar que el mundo todavía no esté haciendo una mella real en las emisiones de energía, décadas después de que se aclarara la amenaza del cambio climático.

"Si está reemplazando una fuente de carbono cero con otra, realmente no está cambiando la intensidad de carbono de la electricidad", dice Nikos Tsafos, del Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales en Washington, DC, quien destacó este problema en Twitter. Así que mientras "ciertos puntos de datos dicen que estamos haciendo un gran progreso ... si cambias un poco la perspectiva, encuentras que 'Oh, en realidad no estamos moviendo el dial aquí".

Sin duda, el rápido aumento de las energías renovables, así como el aumento de la eficiencia energética y el cambio hacia el gas natural menos contaminante del clima, al menos han ayudado a frenar el aumento de las emisiones globales, y a reducirlo en algunas naciones, entre ellas Estados Unidos en los últimos años (aunque notablemente, no en 2018).

Pero lograr reducciones más grandes y consistentes probablemente requerirá muchas más energías renovables, mucho más energía nuclear y otros grandes cambios en nuestros sistemas y prácticas de energía.

Sin embargo, muchas estaciones de energía nuclear en todo el mundo deben retirarse o ya están siendo retiradas de servicio. Mientras tanto, se está poniendo en marcha poca capacidad nueva gracias a las regulaciones más estrictas y los problemas de seguridad intensificados por el desastre de Fukushima en Japón en 2011, así como por los elevados costos operativos y de desarrollo (consulte: “La fusión de la actividad nuclear de Toshiba condena las nuevas construcciones en los Estados Unidos”). En particular, la energía nuclear ha luchado para competir contra los costos muy bajos del gas natural, que representaron casi el 45% del aumento en la demanda de energía el año pasado, según el informe de la AIE.

Pero a pesar del disgusto actual por la energía nuclear, tiene una ventaja crítica sobre otras fuentes limpias. Genera electricidad que no fluctúa según la hora o el día o las condiciones climáticas, por lo que puede ayudar a equilibrar la generación intermitente de energía eólica y solar, sin requerir grandes cantidades de costosas actualizaciones de almacenamiento o transmisión a la red. Una próxima generación de plantas más baratas, más seguras y más fáciles de construir también podría ayudar a calmar los temores de un público escéptico.

La mayoría de los modelos del organismo de investigación sobre el clima de la ONU exigen un aumento sustancial de la energía nuclear. Bajo el Escenario de Desarrollo Sostenible de la AIE, que establece un camino para lograr un clima estable y un acceso universal a la energía, el mundo tendría que agregar 17 gigavatios de capacidad nuclear cada año, casi duplicando nuestra flota actual en 2040.

Tal como están las cosas, las plantas que se retiran del mundo eliminarán alrededor de 200 gigavatios para 2040. Eso hará que sea casi imposible alcanzar esos objetivos a menos que las compañías y los encargados de formular políticas decidan extender la vida útil de esas instalaciones o se ocupen de construir muchas más.

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